SAO PAULO, 26 de junio.- Hong Myung-bo aún evoca la hazaña de hace algo más de una década en la que Corea del Sur avanzó a las semifinales de la Copa del Mundo, que montó a junto a Japón.

El actual técnico de Corea del Sur era entonces el capitán de la selección. Doce años después, está a punto de hacer las maletas temprano en Brasil, al menos que hoy enderece una ruta que asoma complicada: el equipo asiático necesita un triunfo por amplio marcador contra Bélgica y que el resultado entre Rusia-Argelia le sea favorable en el cierre del Grupo H del Mundial.

Hong se resiste a tirar la toalla y tiene la firme creencia de que las cosas se van a dar. “Ahora vamos a hacer nuestro mejor esfuerzo hasta el final de la competición”, sentenció.

Corea del Sur arrancó el Mundial con un gol de suerte en su estreno, cuando el ruso Igor Akinfeev les regaló un gol al dejar escapar la pelota de las manos. Pero el equipo asiático no pudo mantener la ventaja y se dejó empatar en un descuido de la defensa, su mayor talón de Aquiles, y que sucumbió en el siguiente partido ante los argelinos.

Después de esa clasificación histórica a semifinales en el 2002, instancia en que fue derrotada por Alemania, Corea del Sur avanzó a la segunda ronda en Sudáfrica 2010, pero cayó ante Uruguay.

Vamos a jugarnos nuestras posibilidades hasta el último segundo. Nadie quiere regresar a casa aún”, señaló Lee Keun-ho, autor de uno de los dos goles en la derrota 4-2 ante los argelinos.

El jueves van contra una Bélgica, que con pasaje en mano, no tiene ninguna presión y que seguramente dará oportunidad a jugadores de banca.

De todas maneras, el equipo europeo quiere asegurarse el primer lugar de grupo, con lo cual evitaría chocar con el primero del G en octavos de final, que podría ser la poderosa Alemania o Estados Unidos.

“Sólo queremos el primer lugar”, dijo el timonel belga, Marc Wilmots. “Si jugamos contra Alemania ahora o más adelante, ¿cuál es la diferencia?, por lo que nosotros sabemos, Alemania puede terminar también segundo de ese grupo, así que nosotros debemos salir a ganar.”