PANAMÁ, 15 de marzo.- Acompañados por su entrañable Mariano Rivera, un grupo de jugadores y dirigentes de los Yanquis de Nueva York visitó el Canal de Panamá y regaló autógrafos a turistas que llegaron a ver el paso de los barcos.

Fue una visita particularmente emotiva para el retirado cerrador panameño, ya que recibió un cuadro con una foto suya de cuando visitó el canal en 1996, poco después de haber subido a Grandes Ligas con los Yanquis.

Y también para Joe Girardi, el piloto del equipo neoyorquino que tenía muchas ganas de conocer el canal.

El administrador de la vía interoceánica, Jorge Quijano, recibió a la delegación de los Yanquis y les explicó el viejo y nuevo sistema de control para el paso de los buques en las esclusas de Miraflores, en el lado Pacífico y al oeste de la capital panameña.

Durante la visita, no hubo paso de ninguna embarcación. Sin embargo, los ilustres invitados aprovecharon la mañana de sol para tomarse una foto y firmar autógrafos.

Fue la primera actividad de los Yanquis en el marco de un viaje en el que disputarán dos partidos de pretemporada contra los Marlins de Miami el fin de semana en Panamá, para homenajear a Rivera en su tierra natal.

Rivera, de 44 años y oriundo del pueblo pesquero de Puerto Caimito, se retiró el año pasado tras 19 temporadas consecutivas con los Yanquis, en las que estableció el récord histórico de salvamentos de las mayores con 652.

"Lo extrañamos mucho en los campos de entrenamiento este año", comentó el jardinero Brett Gardner, quien estuvo entre los jugadores que visitaron el canal. "Fue una gran influencia para los jugadores jóvenes".

Además, Rivera es "un gran anfitrión", agregó en inglés a los periodistas.

Rivera cumplió uno de sus sueños al conseguir que los Yanquis visiten su país por primera vez en más de seis décadas.

La publicitada "Serie de la leyenda", que se jugará el sábado y el domingo en el estadio Rod Carew de la capital panameña, es un nuevo homenaje a la ilustre carrera del retirado lanzador.

Me siento como un pavo real", expresó Rivera con una amplia sonrisa a la prensa horas antes del arribo de los Yanquis el jueves por la noche. "Muy contento, de verdad. Era mi sueño traer a mi equipo, a mis compañeros, para que pudieran disfrutar mi tierra, jugar y darnos de su talento".

Pero también para que "nuestros jóvenes y adultos, que son fans de los Yanquis y no pueden viajar a los Estados Unidos, puedan disfrutar y ver a los jugadores de los Yanquis", añadió.

Rivera esperó el jueves la llegada de su ex equipo en la terminal del aeropuerto internacional. Dirigentes y jugadores bajaron del avión luciendo sombreros tipo Panamá.

El viernes por la mañana los acompañó en la visita al canal, en la que no participaron el capitán Derek Jeter, el as de la rotación CC Sabathia y ni el jardinero puertorriqueño Carlos Beltrán.

Jeter y Sabathia estuvieron hace algunos años en Panamá para una exhibición de softbol y aprovecharon para conocer el canal.

Girardi fue el que más preguntó al administrador del canal. Luego se colocó una gorra azul con naranja alusiva al centenario de la vía y firmó autógrafos.

Los Yanquis, al igual que los Marlins, traen una parte de su plantilla. El resto de sus escuadras jugarán el fin de semana en duelos de pretemporada en la Florida.

Nueva York sí trajo a Jeter, amigo de Rivera y único sobreviviente en Nueva York de un grupo de jugadores que ganó tres coronas de Serie Mundial consecutivas entre 1998 y 2000. Ellos fueron Jorge Posada, Andy Pettitte y Rivera, los dos últimos se retiraron la pasada temporada.

El viernes por la noche, Rivera será el anfitrión de una cena que tiene como fin recolectar dinero para el hospital del niño en Panamá.

Decenas de niños de Puerto Caimito, en tanto, serán llevados a presenciar los dos partidos el fin de semana.

La última vez que los Yanquis visitaron a Panamá fue en 1947, cuando disputaron aquí varios duelos con los entonces Dodgers de Brooklyn. Un año antes habían llegado a suelo canalero en medio de una gran euforia y con el gran Joe DiMaggio para algunos partidos con un equipo profesional panameño.

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