MADRID, 5 de febrero.- La fondista noruega Merit Bjoergen, la reina de los últimos Juegos de Invierno, los de Vancouver (Canadá), hace cuatro años -en los que ganó tres oros, una plata y un bronce- encabezará por derecho propio la relación de figuras de los Juegos de Sochi, que se inauguran el viernes en la citada localidad rusa.

El saltador de trampolín austriaco Gregor Schlierenzauer, el snowboarder estadunidense Shaun White, el esquiador alpino austriaco Marcel Hirscher, el jugador de hockey ruso Alex Ovechkin y la esquiadora alpina Julia Mancuso están llamados, entre otros muchos, a brillar durante los XXII Juegos Olímpicos de Invierno.

Estas son algunas de las principales figuras que competirán en los Juegos de Sochi:

- Merit Bjoergen (Nor/Esquí de fondo): Nacida hace 33 años en Trondheim, fue la reina de los Juegos de Vancouver, en los que ganó tres oros, una plata y un bronce, con lo que amplió a siete su número de medallas olímpicas. Colección más humilde que la de trofeos en Mundiales, en los cuenta doce títulos y 19 medallas.

Nadie iguala sus 64 victorias en la Copa del Mundo, de las cuáles 25 llegaron en pruebas sprint. Esta temporada es tercera en la general, por detrás de sus compatriotas Therese Johaug y Astrid Jacobsen, que también tendrán mucho que decir en Sochi.

- Gregor Schlierenzauer (Aut/Saltos de esquí): Hace poco más de un año superó la marca del finlandés Matti Nykaenen y detenta, con 52, el récord de triunfos en Copa del Mundo de saltos de esquí, competición que ganó dos veces, al igual que el Cuatro Trampolines.

Nacido en Innsbruck hace 24 años, en Vancouver ganó bronce en ambos trampolines y se proclamó campeón por equipos. En Sochi buscará la gloria olímpica individual.

- Shaun White (EU/Snowboard): Californiano de 27 años, se dedicó a surfear sobre nieve en vez de en las aguas del Pacífico. Múltiple ganador de los X-Games, el snowboarder pelirrojo, apodado "El tomate volador", es una auténtica estrella en el deporte invernal.

Multimillonario gracias a su enorme talento, ganó oro en el 'halfpipe' de los Juegos de Turín'06 (Italia) y lo revalidó cuatro años después en Vancouver. Ahora quiere rizar el rizo: no sólo apunta a un tercer título olímpico en esa disciplina, sino que intentará capturar -a pesar de haberse dañado la muñeca izquierda mientras se entrenaba, el martes pasado, en Rusia- otro oro, en el 'slopestyle', una de las disciplinas que se estrenan en Sochi.

- Marcel Hirscher (Aut/Esqui alpino): A sus 24 años, el salzburgués es la nueva estrella del esquí alpino austriaco, lo que implica serlo en la principal potencia histórica del deporte rey invernal. Ha ganado las últimas dos ediciones de la Copa del Mundo -competición en la que cuenta 22 triunfos- y lidera la actual, por delante del noruego Aksel Lund Svindal, otra estrella (asimismo doble ganador de la gran Bola de Cristal, cuádruple campeón mundial y que ganó una medalla de cada metal en Vancouver) a seguir.

Hirscher, que en los Mundiales de Schladming (Austria) del año pasado ganó dos oros y una plata, buscará su primer título olímpico en Sochi, donde podría lograr un doblete en eslalon y gigante.

- Alex Ovechkin (Rus/Hockey hielo): Moscovita de 28 años, cobra nueve millones de dólares anuales en los Washington Capitals, equipo de la liga profesional estadunidense, y es una de las grandes figuras de la selección rusa de hockey hielo, que puede causar furor entre la afición local en los Juegos de Sochi.

La Unión Soviética ganó el oro en siete de los nueve torneos olímpicos disputados entre 1960 y 1992 (este último como Equipo Unificado), pero Rusia -subcampeona en Nagano'98 (Japón)- aún tiene esa cuenta pendiente.

Si lo logra, Ovechkin podría emular a Sidney Crosby -autor del tanto decisivo hace cuatro años en la victoria de Canadá en casa ante EU- y a su madre, Tatyana Ovechkina, que se proclamó campeona olímpica en su país: de baloncesto, en los Juegos de Moscú, en 1980.

- Julia Mancuso (EU/Esquí alpino): Con la ausencia, por lesión, de su compatriota Lindsey Vonn -cuádruple ganadora de la Copa del Mundo, doble campeona mundial y oro olímpico en Vancouver- será la capitana del equipo femenino estadunidense, en el que también apuntará alto la joven Mikaela Shiffrin, de 18 años, oro mundial de eslalon y ganadora de la Bola de Cristal de esa disciplina.

Nacida hace 29 años en Reno (Nevada), pero criada deportivamente en Squaw Valley (California)-sede de los Juegos de 1960-, Mancuso no es sólo una figura mediática: es la esquiadora alpina estadunidense más laureada en Juegos. En Sochi afronta su cuarta cita olímpica.

Otras 'figuras' son el genial Bode Miller (de 36 años), doble ganador de la Copa del Mundo, que en Vancouver logró tres medallas -una de cada metal- y que es cuatro veces campeón mundial, al igual que Ted Ligety (de 29), gran triunfador en Schladming (Austria), donde capturó tres oros, y que en Sochi será favorito en gigante.

- Ole Einar Bjoerndalen (Nor/Biatlón): Natural de Drammen, acaba de cumplir 40 años y es el biatleta más laureado de todos los tiempos, con 93 victorias en la Copa del Mundo.

Ha ganado 39 medallas en Mundiales (19 de ellas de oro) y fue el rey de los Juegos de Salt Lake City (en Utah, Estados Unidos), donde, en 2002, capturó cuatro de sus seis oros olímpicos.

Con pocas posibilidades en las pruebas individuales, si gana trofeo en el relevo, igualaría en Sochi el récord absoluto de 12 medallas olímpicas invernales de su compatriota el fondista Björn Daehlie.

- Patrick Chan (Can/Patinaje artístico): Sus padres son de Hong-Kong, pero él nació hace 23 años en Ottawa, por lo que sus éxitos deportivos los celebra Canadá.

Sus tres títulos mundiales logrados durante los tres últimos años lo convierten en el hombre a batir en patinaje artístico, donde uno de los que intentará aguarle la fiesta será el español Javier Fernández, que en enero revalidó su título de campeón de Europa.

En Vancouver, hace cuatro años, Chan finalizó quinto. En Sochi irá por el oro.

- Sarah Takanashi (Jap/Saltos de esquí): Con sólo 17 años puede convertirse en la primera mujer que gana un oro olímpico en saltos de trampolín de esquí nórdico. Ganadora de la pasada Copa del Mundo, está a un paso de revalidar título, liderando de forma clara esta edición, en la que ha ganado 10 de las 13 pruebas disputadas.

Nacida en Kamikawa (Hokkaido), detenta el récord absoluto de victorias en Copa del Mundo, con 19, Takanashi tendrá como principales rivales a la austriaca Daniela Irashko-Stolz y a la alemana Carina Vogt.

- Maria Höfl-Riesch (GER/Esquí alpino): La campeona de Garmisch- Partenkirchen, que cumplirá 30 en noviembre, ya lo ha ganado todo, pero aspira aún más en Sochi, cuatro años después de haberse colgado al pecho dos oros (eslalon y súper-combinada) en Vancouver, donde la eslovena Tina Maze -que ya llegó a la treintena y que la campaña pasada arrasó en Copa del Mundo- ganó dos platas, que ahora quiere mejorar.

Riesch, que también es doble campeona mundial, ganó la Copa del Mundo (en la que cuenta 27 victorias) la temporada 2010-11 y lidera la actual edición por delante de Tina Weirather (Liechtenstein), la austriaca Anna Fenninger, la suiza Lara Gut y la citada Maze, que también aspiran a todo en las pruebas del deporte rey invernal en las pruebas que se disputarán en Krásnaya Poliana.

ald