MADRID, 4 de enero.- El Barcelona, líder de la liga española, enfrenta al Elche  en la decimoctava jornada de la temporada con el regreso del argentino Lionel Messi y del portero Víctor Valdés como gran noticia, mientras que el Atlético (segundo lugar) y Real Madrid (tercero), fortalecidos tras el receso navideño, buscarán desbancar al equipo catalán.

Con el Barça y los colchoneros al frente de la competencia con 46 puntos (mejor diferencia de goles para los blaugranas: 37 frente a 35), la siguiente fecha llega como un aperitivo del duelo que mantendrán ambos equipos el 11 de enero. Detrás de ambos, los merengues, a cinco puntos, intentarán aprovechar el enfrentamiento directo para acercarse.

Será hoy cuando el Atlético visite al Málaga en la víspera de los encuentros del Barça contra el Elche (mañana) y del Madrid ante el  Celta (lunes), en la jornada festiva en España por la  celebración del Día de Reyes.

El cuadro catalán no ha podido comenzar 2014 con mejor noticia. Messi se reincorporó a los entrenamientos el pasado jueves tras casi dos meses de ausencia por una rotura muscular en el bíceps femoral de la pierna izquierda.

“Entrenarme con todo el mundo, eso es lo que necesito. Después ya veremos cuando estoy lo suficientemente bien para volver a jugar”, dijo Messi.

Gerardo Martino, técnico de los blaugranas, otorgarle a su compatriota argentino sus primeros minutos ante el Elche o ante el Getafe en el partido de ida de los  octavos de final de la Copa de Rey. El objetivo es que esté preparado para el  choque del 11 de enero ante el Atlético.

“Tampoco vamos a poner a Messi toda la responsabilidad encima, lleva dos entrenamientos, creo que entrará poco a poco y que volverá a tope. Estamos muy  contentos de que esté con nosotros tan animado, seguro que nos ayudará”, señaló el medio campista Cesc Fábregas.

También estará disponible el portero Víctor Valdés, recuperado de su rotura en el tendón del muslo derecho. Por otra parte, los colchoneros, con una plantilla menos exuberante que la de sus rivales por el título, aprovecharon el receso navideño para reforzarse, incorporando al centrocampista argentino José Sosa, ex jugador del Bayern Múnich, Nápoles y Estudiantes de La Plata, equipos en los que coincidió con el técnico Diego Simeone. La lucha por el título se retoma.